La Diversidad Biológica

En el sentido más amplio, la biodiversidad abarca toda la variedad de formas de vida en la Tierra. Los humanos dependen de los recursos de biodiversidad de la tierra para alimento, fibra, combustible, materiales de construcción, medicina y adelantos tecnológicos. No sabemos con exactitud cuántas especies viven en la Tierra con nosotros. Conjeturando con cierto fundamento, diríamos que unos 14 millones. Sólo conocemos el funcionamiento ecológico de un pequeño porcentaje de éstos. También, se ha calculado que se extinguen unas tres especies por hora: muchas, a causa de actividades humanas. Con el fin de conservar la biodiversidad, tenemos que empezar por saber cuantificarla. Además, necesitamos un método para comparar cómo cambia la biodiversidad con el paso del tiempo, y cómo se diferencia dependiendo del lugar.

Hay varias maneras de considerar la diversidad. Nos concentraremos en la diversidad de las especies. La diversidad de las especies se mide basándose en dos ideas: la riqueza de especies y la equidad de las especies. La riqueza de especies se refiere al número total de especies. A veces, los biólogos se interesan únicamente en la riqueza de especies, y la utilizan como medida única de la biodiversidad. La equidad de las especies mide la similitud de abundancia de las especies, en otras palabras, ¿todas las especies son igualmente abundantes, o sus abundancias están sesgadas, es decir, unas pocas muy abundantes, y otras escasas?

¿Por qué hay tantas especies? En su clásico artículo, Hutchinson sugiere que la diversidad podría aumentar la estabilidad del ecosistema, y llegó a ofrecer un mecanismo para explicarlo. Cuando más de una especie ocupa el mismo nicho ecológico, se reduce la fluctuación en el funcionamiento ecológico. Hutchinson alegaba que las comunidades de muchas especies persisten mejor que las que contienen pocas especies. Haga clic aquí para leer: Homage to Santa Rosalia or Why are there so many kinds of animals?

Le sigue el influyente artículo ecológico que se conoce simplemente como HSS. Los autores alegan que, mientras los herbívoros terrestres sean presas de los depredadores, nunca aumentarán al extremo de destruir la vegetación. Está claro que las plantas, o productores, no están limitadas por los herbívoros, pero han de estar limitadas por los recursos. Sin embargo, los depredadores están limitados por el suministro de herbívoros. Los productores, los carnívoros y los descomponedores están limitados por la competencia interespecífica. Haga clic aquí para leer: Community Structure, Population Control, and Competition

En otro artículo clásico, MacArthur propuso que había un patrón común de abundancia relativa de las especies en los ecosistemas. En un mismo sitio, unas pocas especies solían ser bastante abundantes, mientras muchas otras especies son más escasas. Como, probablemente, las especies usan nichos ecológicos de manera superpuesta, su organización (disposición), probablemente, se deba a la competencia. MacArthur propuso que la abundancia de las especies responde a un arreglo, o disposición, comparable con una vara rota. Haga clic aquí para leer: On the relative abundance of bird species

 

A menudo, los biólogos combinan la riqueza de especies con la equidad de las especies para calcular lo que se conoce como índice de diversidad. El Índice Shannon utiliza datos sobre abundancia relativa para incorporar la equidad de las especies y la riqueza de especies en una sola medida de diversidad, representada por H'. A medida que H' aumenta, la diversidad aumenta. El Índice Simpson, representado con una D, atribuye más peso a la abundancia relativa de las especies en una comunidad dado que se basa en la probabilidad de que dos individuos extraídos de una comunidad infinitamente grande sean de la misma especie. A medida que aumenta D, disminuye la diversidad, lo cual es más bien contraintuitivo. Para que el valor sea más intuitivo, el Índice Simpson se suele expresar como 1-D o 1/D, de manera que el valor aumenta a medida que la comunidad se vuelve más diversa.

¿Qué afecta a la diversidad de las especies? Esta pregunta ha ocupado a los ecólogos desde hace mucho tiempo. Hallenschwiler y sus colegas exploran el rol de las especies descomponedoras en el recambio de nutrientes y carbono para explicar la diversidad tremenda de las especies descomponedoras en la hojarasca del suelo. Haga clic aquí para leer: Biodiversity and Litter Decomposition in Terrestrial Ecosystems. Es de esperar que, si se añaden nutrientes artificialmente al suelo en donde éstos estaban limitados por naturaleza, en consecuencia, se aumentará la biodiversidad. Por ejemplo, en Rothamsted, Inglaterra, se ha llevado a cabo un experimento que ha investigado este tema por 150 años. Se ha encontrado que, al comparar las parcelas control con las fertilizadas, la diversidad de especies en parcelas que fueron fertilizadas ha disminuido progresivamente. Puede leer sobre este estudio haciendo clic aquí (Tilman, 2001)

A continuación, algunas preguntas ecológicas adicionales: ¿Por qué algunas comunidades ecológicas tienen patrones de mayor riqueza de especies que otras? ¿A qué se deben estas diferencias en los patrones? ¿Qué relaciones existen entre estas especies? ¿Cómo contribuye el entorno físico (y la variación a menor escala de microentornos dentro de un área) a determinar cuáles especies viven, y dónde?

 

Haga clic en los enlaces siguientes para aprender más sobre:

  • Flujo de energía en las redes alimentarias
  • Elk Game Science Activity (Actividad
    sobre la caza de alces: esta actividad muestra -a los estudiantes de los grados 8-12- cómo la competencia, la depredación y las enfermedades afectan a poblaciones de alces, ganado, lobos y cazadores en una comunidad de Rocky Mountain.)

 

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